水俣病通识课之三 |侦查工业病因之一

Minamata Team 015 3-八则水俣病的通识课, Blog, Minamata Unit 2015, Reports April 16, 2015

回到50、60年代,虽然当时的科技未能明确指出水俣病(俗称怪病)是水银造成的,但实际上Chisso已经发现废水有毒。他们以废水混入饲料喂食实验猫并观察猫的变化,其中一份被隐藏的病猫#400实验结果显示,猫出现了走动不协调等症状。Chisso知错而不改;后来这点也成为对它的犯罪指控。今天,民间团体相思社在其资料馆保存了当初的病猫实验屋,并设立了一座猫墓碑。

水俣病事件到了1953年前后才暴发是有迹可循的。东京大学西村教授解释,1931年的汞氧化过程,Chisso为了避开高昂的专利费开发了以过锰酸盐作氧化剂的方法,即便其有效成份仍可能是当中大量的三价铁杂质。这方法因含锰的成份而误打误撞地降低了甲基汞的生成,后来的实验证明大约是10分之1倍。1951年因战后工业复兴对乙醛的需求大幅提升(例如制造PVC等塑化材质),为了提高效率Chisso只好改到与世界一致的方法﹣先以三价铁氧化汞,再以硝酸氧化二价铁,形成两步催化(图三)。但是为什么这更为普及的方法,却在水俣市的案例中加剧了水银污染呢?

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图三、Chisso在乙醛制程中,恢复其氧化汞催化剂的两项历史选择以及甲基汞(水银中毒主要成份)的排放量(绘自《水俣病の科学》的描述)。

文:Heng Yi Teah; 圖:Heng Yi Teah; 組員:Mahdi Ikhlayel, Angeli Guadalupe, Joanne Khew